Tuesday, June 25, 2019

Clayfest 2019

As a traditional plasterer based in the United States, I've been tangentially involved in natural building for many years, in both projects as well as gatherings. Of interest to traditional plasterers straw bale, light earth, adobe, etc. all involve coatings which typically include lime, clay or some combination thereof. However, natural building, contemporary traditional building and historic preservation (or what is called in the UK heritage and conservation work) remain parallel developing but largely separate sectors in the US. I've made a point in my writing and speaking to nudge these movements towards what I see as a natural convergence. To that end I was quite interested to see the state of affairs in the UK and to some extent the EU by attending Clayfest, an event sponsored by Ebuki and hosted by CAT, the Centre for Alternative Technology near Machynlleth, Wales. What I experienced was a bit unexpected.

The Encouraging

The aforementioned convergence between heritage, traditional new construction and natural building seems already well integrated in the UK and a number of the lectures were on this very topic. We heard form an heritage officer involved in organising training in traditional craft skills, a couple of traditional plasterers who work in and provide training to both the heritage and natural building communities as well as an academic from the University of York who's lecture was explicitly entitled, "Rethinking Sustainability as Heritage". Drawing from the vast inventory of traditional earthen buildings, stone masonry and timber framing in the UK and EU, I was left with the impression that the technical as well as embodied craft understanding of these materials and systems combined with the cross discipline communication puts these folks well ahead of where we are presently in the US.

The Disappointing

Day one was a lecture day. We sat in a lecture hall and listened to lectures...all day. There was supposed to be time for Q&A at the very end of each session but of course, as these things are wont to do, the speakers went overtime and hardly any audience participation occurred. I've no doubt that there were hundreds of years of collective wisdom within that room but the format did nothing to release it. I was really looking forward to the practical workshops of day two. However, the way these were structured also inhibited too much participation and there ended up being a lot more standing around than I'm used to seeing. These were nothing more I believe than structural impediments that could be easily addressed with some reorganisation. In that respect I think there have been some advances in the US with what is called the unconference or open schedule conference that allows attendees to think about what they might want to speak or hear about and participate in setting the agendas for smaller group discussions that reassemble later for strategy sessions.

The Troubling

You say you want a revolution 
Well, you know 
We all want to change the world - JL

The first thing I'll say is a bit intangible: I didn't feel welcome. That may not sound like much but it was jarring for me. I've always felt welcome in the natural building community. If I had a people, these would be them. Yet, something felt off from the moment I arrived. Where to begin...well, they're rolling out this train the trainers initiative and a common sentiment, practically an unofficial theme that I kept hearing over and over was along the lines of, "we have to train people to think like we do". I lack their certainty. I know I'm wrong (I strongly suspect they are too). I parade my ideas out there with the expectation and hope that I'll be told how wrong I am. Even if I'm right today, that answer will be wrong tomorrow; the world is dynamic, it's a living process. Oddly enough, none of the individuals seemed arrogant when talking with them one on one, yet this hubristic spirit hung over the entire proceedings.

You say you got a real solution 
Well, you know 
We'd all love to see the plan - JL

Getting a bit more specific, there were in my mind issues with some of the lectures themselves. The first of which was entitled, "What does an anti-capitalist building site look like?" I think one ought to be cautious about a negative title but fair enough, I personally hold the view that a capitalist economy is not going to be viable for much longer for humanity. I would've appreciated the speaker actually addressing the question and relating it back to earthen building. Instead we received an inundation of postmodernist philosophy, specifically a mash up of deconstructionism and feminism and poorly conveyed at that. A diatribe against an undefined patriarchy typified by white supremacy that painted two caricatures: the violent, aggressive, tyrannical masculine contrasted with the tender, generous and honest feminine. The solution? Again, the question was never addressed.

You tell me it's the institution 
Well, you know 
You better free you mind instead - JL

A second lecture, "Integrated technical training for women in northern Nicaragua", was delivered far more coherently and perhaps for that very reason, was more disturbing. Actually, the lecture had very little to do with technical training beyond its practical use as an instrument for feminist activism. I've no doubt that many women, have a hard life in Nicaragua and made even more so because they are women. Furthermore, I've no objection to support folks who are trying to develop their own capacities. It's the entire reason I teach, speak and write. However, it's one thing to support someone's personal development and another to indoctrinate and activate the young as avatars of your own ideology. It came across to me that the speaker was dripping in condescension of Nicaraguan culture. It's the same disastrous attitude the West has displayed internally and towards the rest of the world for almost a millennia, sending out our missionaries to convert and "civilise" the masses. That kind of "helping" has bred a maelstrom of resentment. Replacing the church with a secular ideology doesn't change the basic disposition.

But if you want money for people with minds that hate 
All I can tell is brother you have to wait - JL

In conclusion, I'll say this: the natural building movement grew into existence from the ashes of lost tradition, it came about organically. If we now attempt to graft to it postmodernism, feminism, socialism or any other rationally constructed ideology, it won't be racists, misogynists, industrialists or any "other" that will destroy the movement from without, but tragically it could very well be us that poison it from within. Please, let's not let it come to that.

Don't you know it's gonna be  
All right - JL


I noticed many folks at Clayfest had the pictured symbol on T-shirts or as badges. The extinction symbol, an hourglass within a globe, has been taken on by a newly formed social movement, Extinction Rebellion. I read their manifesto which actually came across as measured and reasonable. I'll be keeping an eye on how they interpret this manifesto and develop.

Contributed by Patrick Webb

Saturday, June 15, 2019

Las Esperanzas y los Miedos de la Artesanía

William Morris, En Memorium
¿Qué hay de la Esperanza? Mi esperanza por la artesanía no es más que una manifestación personal de una mayor esperanza para la humanidad. La artesanía es un esfuerzo tan intrínsecamente  humanista que se podría considerar como una medida preeminente, un barómetro, por asi decirlo, de la cultura humana. Sin embargo, las lecturas del barómetro metafórico del oficio son muy bajas, y así el pronóstico inmediato para la humanidad... tormentoso. 

La noción misma de "esperanza" indica que el camino a seguir no está asegurado. Así que, al esperanzador, le acompaña el temor y la inquietud. Un miedo a la pérdida no recompensado fácilmente, una tormenta que se esconde en sus nubes oscuras: la guerra, la pestilencia con la muerte siguiendo de cerca. Un día en que el cincel se calla contra la piedra, o que los fuegos de la fragua se han enfriado y el trabajo del hombre no es más que un recuerdo olvidado.

Entonces, ¿qué le queda al esperanzado para que le haga frente al miedo? Lo que hombres y mujeres de nobleza y propósito siempre han hecho. Luchar... con cada uno según sus dones. Hace más de un siglo, un ser humano sensible y reflexivo, un artesano muy talentoso, tomaría esta lucha con cada onza de su ser. Afortunadamente, la poesía y la prosa de uno de los fundadores del movimiento de las Arts and Crafts, William Morris * todavía sobrevive hoy. Voy a compartir brevemente y ampliaré algunos de sus escritos en este post.

La Belleza de la Vida


Piensa que el mayor pecado es preferir la vida al honor, y por la vida perder aquello por lo que vale la pena vivir.

Había una vez cuando la tierra era preciosa, tan viva. En algún momento del pasado no muy lejano, el hombre llegó a la escena. Bajo su influencia, la naturaleza salvaje fue domesticada y pacificada hasta cierto punto; a su vez, se podría argumentar que la tierra se volvió aún más bella y más viva durante un tiempo. Pero no más. El hombre que se ha multiplicado y extendido a todos los rincones, aumenta su poder destructivo mientras que la tierra se vuelve más fea y con menos vida cada día. Cuanto más se emplea la industria y la tecnología, la destrucción es más rápida y difícil de remediar. ¿Este estado nos hace felices? No lo creo, aunque muchos de nosotros estamos sumidos en la complacencia, la aceptación o la distracción.

Morris identificó este conflicto inherente de una creciente sociedad de consumo que fue possible gracias al auge de la industria, en contra de la naturaleza, expresándose así: "El último peligro con el que la civilización está amenazada, es un peligro de su propia cría: Que los hombres están en apuros por el logro completo de todos los lujos de la vida, y para ello la parte más fuerte de su raza debe privar a toda su raza de toda la belleza de la vida: es un peligro que la parte fuerte y sabia de la humanidad, al esforzarse por alcanzar una maestría completa sobre la naturaleza, debe destruir su forma más simple y sus muchos regalos.

Los últimos siglos han sido testigos de esta creciente desconexión exponencial del hombre con su entorno natural y los efectos devastadores para la ecología. Por supuesto, esta es una trayectoria suicida, ya que nosotros mismos somos naturaleza, al final nos estamos rechazando a nosotros mismos. Como artesano, Morris veía la naturaleza como el único estándar de belleza, intrínseco a nuestra humanidad con el atractivo universal de desviarnos de este loco camino: "Aquí está la raíz de todo el asunto, todo hecho por las manos del hombre tiene una forma que debe ser hermosa o fea; hermosa si está de acuerdo con la Naturaleza, y la ayuda; fea si es discordante con la Naturaleza, y la impide... Ahora, como artesanos el único modo en el que que podemos diseñar para poder lograr convencer a la gente a entenderlo es es seguir prestando atención a la Naturaleza; ¿a qué otra cosa nos podríamos referir para que toda la gente lo pueda entender?"

Un verdadero artista abraza la naturaleza y a la vida con todos sus problemas, luchas y dolores. A diferencia de esta cultura de mecanización y muerte, aunque esta última sea aceptada como fácil y pacífica.

El Arte de la Gente

Existe una ilusión persistente de que la industria y la tecnología han liberado a la humanidad. Los historiadores parecen registrar solamente la guerra, la pestilencia y el sufrimiento como si en el pasado solo existiera el miedo y el terror sin tregua, ni una pizca de alegría en la vida. ¿Debemos creer solo en la historia escrita y descartar la realidad encarnada en la arquitectura y los objetos artesanales de la vida cotidiana?

"Hubo una vez cuando los hombres se sometieron bajo la fuerzas de las tiranías, en medio de la violencia y el miedo. Hoy en día nos preguntamos cómo sobrevivían las veinticuatro horas del día, entonces recordamos que, como ahora, su trabajo diario era la parte principal de sus vidas, y  que ese trabajo diario fue endulzado por la creación diaria de Arte; y entonces¿nosotros que estamos liberados de esos males que ellos soportaron, viviremos días más tristes que ellos, ... elegiremos sentarnos y trabajar entre tanta fealdad? 

Abadía de Westminster
Eran tiempos difíciles, para lograr una vida duradera entre matanzas y alborotos, aunque las historia se lee casi como si fuera así; pero todos los días el martillo crujía en el yunque, y el cincel jugaba alrededor de la viga de roble, y siempre con belleza e invención y, por lo consiguiente, con algo de felicidad humana. Cuando los hombres dicen que los papas, los reyes y los emperadores construyeron tales y tales edificios, es una mera forma de hablar. Miras en tus libros de historia para ver quién construyó la Abadía de Westminster, quién construyó Santa Sofía en Constantinopla, y te cuentan sobre Enrique III, el emperador de Justiniano. ¿ Lo construyeron ellos? O, mejor dicho, hombres como tú y yo, artesanos, que no han dejado ningún nombre detrás de ellos, ¿nada más que su trabajo? 

La historia ha recordado a los reyes y a los guerreros, porque destruyeron; El arte ha recordado a la gente, porque crearon ".

Ahí radica otra gran entrega de la artesanía a la humanidad, la dimensión social, la capacidad de dar alegría y sentido al trabajo, el cual, ocupa la mayor parte de nuestras horas de vigilia. Sin embargo, el mundo 'desarrollado' se ha transformado de ser una sociedad creadora a una economía de consumo, produciendo industrialmente un millón de cosas que nadie realmente quiere. Meras distracciones de una vida monótona que carece de imaginación y significado. No habría mucha necesidad de 'escaparse' o 'vivir el fin de semana' si su vida diaria estuviera llena de belleza, creatividad y propósito, si mejorara su comunidad, si trajera placer a sus vecinos. 

Estudiante en
el American College of the Building Arts
"El arte real es la expresión del placer del hombre haciendo su trabajo", de modo que "Si un hombre tiene un trabajo que desprecia, que no satisface su deseo natural y legítimo de placer, la mayor parte de su vida la vive infelizmente y sin autoestima ". Sin embargo, la existencia vacía no es una inevitabilidad. Hubo un tiempo, no hace mucho, cuando todos compartían el arte, cuando "todo lo que tocaba la mano del hombre era más o menos hermoso", de modo que uno participaba en la creación de cosas hermosas o en el uso de las cosas creadas, aún más a menudo. Haciendo y usando ambos, para que todos compartan en el arte. "Dar placer a las personas con las cosas que deben USAR, esa es una gran oficina de decoración; para dar placer a las personas con las cosas que deben HACER, ese es el otro uso de ellas".

"¿Qué es un artista, sino que un trabajador que está determinado a que, pase lo que pase, su trabajo sea excelente?" ¿Nos estamos dando esa oportunidad? ¿Qué pasa con nuestros hijos y nietos? ¿O estamos fomentando un mundo basado en el consumo, la codicia y las ganancias? "¿Cómo Podemos soportar pagar un precio por una pieza de bienes que ayudará a molestar a un hombre, a arruinar a otro y a morir de hambre a un tercero? O, todavía más, creo que, ¿cómo podemos soportar el uso, cómo podemos disfrutar de algo que ha sufrido la pena y el dolor de su creador? ... El mal de la mayor parte de la población, es que está involucrando la mayor parte de sus vidas en el trabajo, y que en la mayor parte de los casos no les suele interesar, o les ayuda desarrollar sus mejores facultades, y en el peor de los casos (y eso es lo más común, también) es un mero trabajo servil no mitigado, hecho por pura obligación."

¿Podríamos seguir depositando nuestra esperanza en la industria y la tecnología para salvarnos de este embrollo aparentemente intratable? ¿Qué remedio puede haber para los errores de la tecnología?¿añadiendo más tecnología? No, la producción modernizada de las necesidades de la vida: la comida, la ropa y el refugio se han convertido en una injusticia altamente organizada, un instrumento de opresión que envenena nuestro planeta, despoja a la belleza de nuestra vida cotidiana y se opone al espíritu humano. La industria ha pasado el punto de la reforma, necesita ser derrocada ... la humanidad necesita una revolución post-industrial. Aunque no creo que estemos listos, nuestra vida todavía no es lo suficientemente fea. Es casi como si tuviéramos que completar el ciclo completo, el completo colapso ecológico y social de la sociedad. Quizás enfrentarnos a nuestra propia extinción sea suficiente para sacudirnos de nuestra complacencia lánguida.

Las Perspectivas del Arte en la Civilización

"No quiero arte para unos pocos, ni educación para unos pocos, o libertad para unos pocos".

Incluso si reconocemos que los costos ecológicos y sociales de la industria son demasiado pesados para soportar por mucho más tiempo, ¿quién puede pagar la artesanía aparte de los ricos, como pretexto del lujo? ¿Cómo podemos permitirnos comprar artesanía de nuevo? Con sencillez. El Sr. Morris nos recuerda: "El arte no nació en el palacio; más bien, se enfermó allí y necesitará algo más que las casas de los hombres ricos para curarla de nuevo. Para ayudar al arte a ser fuerte, este tiene que llegar a los lugares más simples

¿Qué es lo que realmente necesitamos para satisfacer nuestras necesidades físicas? Menos de lo que pensamos. ¿Cuánto espacio podemos ocupar, cuántos metros cuadrados necesitamos, cuántos hogares, automóviles, computadoras? ¿Barcos, televisiones, suscripciones por cable, ligas de fantasía? Un millón de cosas para distraernos y desperdiciar nuestra vida cuidandolas. ¿Alguno de los mencionados lujos mezquinos, pretensions de una exhibición de riqueza llamativa, enriquecen verdaderamente nuestras vidas? Yo creo que no. Estos productos son mera moda, vanidades que van y vienen en nuestras vidas ya que pronto nos cansamos de ellos. En nuestros corazones reconocemos que no tienen valor. Creo que la búsqueda drogada de querer MÁS nos roba a muchos de nosotros el tiempo para pensar y sentir, para transmitir la herencia de un mundo mejor que el que se nos dejó. Por el contrario, "el arte real es barato, incluso al precio que debe pagarse por él". Y "La simplicidad de la vida, incluso la más simple, no es una miseria, sino el fundamento mismo del refinamiento". 

Nuestra naturaleza física es solo un pequeño aspecto de lo que constituye nuestra humanidad. ¿Qué es lo que realmente necesitamos para satisfacer nuestras otras necesidades: intelectual, sensual y espiritual? Primero debemos reconocer que tenemos tales necesidades y también lo hace nuestro prójimo. Se nos impone una obligación moral de contribuir a una sociedad en la que se puedan satisfacer estas necesidades. Digo la verdad cuando le digo que realmente no puede disfrutar de algo sabiendo que su producción fué aplastada y se aprovechó de otras personas. Tampoco pude realmente atesorar tales cosas haciendo la vista gorda, en una ignorancia deliberadamente velada, solo sospechando que se hizo con gran injusticia. 

"Si no puedes aprender a amar el arte real, al menos aprende a odiar el arte falso y a rechazarlo. No solamente porque sea desgraciadamente tan feo, tan tonto e inútil , también te pido que ponas algo de tu parte; porque estos no son más que los símbolos externos del veneno que se encuentra dentro de ellos: mire a través de ellos y vea todo lo que se ha ido elaborando, y verá el trabajo en vano, el dolor y la desgracia que han sufrido sus compañeros desde el principio, - ¡Y todo esto por las cosas pequeñas que ningún hombre realmente necesita! Aprende a prescindir; hay virtud en esas palabras; una fuerza que si se usara correctamente ahogaría tanto la demanda como el suministro de trabajo mecánico ".

Este mensaje es ciertamente inconveniente y molesto para la industria, nada más que "mera arena y fricción en las ruedas de la máquina de moler dinero". Sin embargo, es hora de rechazar su tiranía, reclamar nuestra humanidad, defender a nuestros prójimos y aprovechar nuestro derecho colectivo a la felicidad, por "un arte hecho por la gente para la gente como una alegría para el creador y el usuario ... ¿Cómo podríamos guardar silencio sobre todo esto? ¿y qué voz podría decirlo,sino es la voz del mismo arte: y qué audiencia para tal historia nos satisfaría? Sería la de todos los hombres y mujeres que viven en la Tierra? Esto es lo que Arquitectura, el Arte y la Artesanía* * espera ser: tendrá esta vida, o bien será la muerte; ahora vivimos entre el pasado y el futuro para poder decir si vivirá o morirá ".

* Todas las citas son de William Morris a menos que se indique lo contrario.
** Texto añadido.

Escrito por Patrick Webb y traducido por Anna Castilla Vila.